Arquímedes: Cómo logró contar todos los granos de arena del Universo

Arquímedes: Cómo logró contar todos los granos de arena del Universo

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La ambición es a veces vista con malos ojos y Arquímedes, el matemático griego del siglo III a.C., definitivamente fue culpable de ese pecado. Pero la suya fue codicia de saber, la más loable

Harto de que se dijera que cosas difíciles de contar -como la arena- eran infinitas, Arquímedes se impuso la tarea de hacerlo. Así como lo oyes: se propuso contar todos los granos de arena que cabían en el Universo conocido.

Una joya

Nacido en Siracusa, Sicilia, Magna Grecia en el año 287 a.C., Arquímedes fue un genio obsesionado por las matemáticas.

Entre muchas cosas, fue a él a quien se le ocurrió un valor para π, uno de los componentes básicos de la ciencia, y su estimación se sigue utilizando hoy en día.

Y sí, fue él quién salió corriendo desnudo por las calles de Siracusa gritando «Eureka» tras solucionar una duda que tenía el rey Hieron II (c. 306-215 a.C.) mientras estaba en su tina, inventando de paso la hidrostática.

Su nombre evoca más el agua que la arena…

Fue al sucesor de ese rey, Gelón II, al que le dirigió su ensayo «El contador de arena», una obra considerada como una joya, no sólo por ser una de las primeras publicaciones científicas de la historia, sino porque…

-incluyó la única referencia existente a su propio padre, el astrónomo Fidias.
-demostró que es posible expresar números muy grandes en algún tipo de notación.
-presentó una forma de extender el sistema griego de numeración para nombrar grandes números.
-estimó el tamaño del Universo como se conocía en ese momento
contiene un relato de un ingenioso procedimiento que utilizó Arquímedes para determinar el diámetro aparente del Sol mediante la observación con un instrumento.
-Crucialmente, da la descripción más detallada del sistema heliocéntrico de Aristarco de Samos (c. 310-230 a.C.), demostrando que este último estaba defendiendo el sistema copernicano dos milenios antes de Copérnico.

Incontable no es infinito

«Existen algunos, Rey Gelón, que creen que el número de granos de arena es infinito en multitud», empieza diciendo Arquímedes.

Es más, escribe, «hay algunos que, sin considerarlo como infinito, creen que ningún número ha sido nombrado que sea lo suficientemente grande como para superar tal magnitud».

Con esto quieren decir, explica, que están convencidos de que cualquier número que pudiera expresar esa magnitud, sería superado por la cantidad de arena que habría.

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