¡Alerta! El suministro de agua dulce del planeta está en peligro
¡Alerta! El suministro de agua dulce del planeta está en peligro

¡Alerta! El suministro de agua dulce del planeta está en peligro

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Las regiones montañosas cubren una cuarta parte de la superficie terrestre del planeta y albergan alrededor de 1100 millones de personas, mientras sus cuencas suministran agua dulce a más de la mitad de la humanidad.

Este artículo ha contado con el apoyo de Rolex, que se ha asociado con la National Geographic Society para revelar los retos a los que se enfrentan los importantísimos sistemas de soporte vital de la Tierra a través de la ciencia, la exploración y la narración. En lo alto del Himalaya, cerca de la base del glaciar Gangotri, el agua dulce borbotea por un riachuelo. Los guijarros que transporta el caudal del riachuelo tintinean mientras rebotan río abajo. Ese agua recorrerá miles de kilómetros y alimentará a personas, plantaciones y el mundo natural de la vasta y seca llanura del Indo. Gran parte de los 200 millones de personas que viven en las zonas bajas de la cuenca hidrográfica dependen del agua dulce que trae este arroyo y otros similares.

Sin embargo, las montañas son más vulnerables al cambio climático que el resto del mundo de media. Este cambio pone en situación de mayor precariedad «torres de agua» como esta y a los miles de millones de personas que dependen de ellas. Por eso una nueva investigación publicada el lunes en Nature ha identificado las torres de agua más importantes y vulnerables del mundo. El informe ha creado una plantilla que pueden seguir los líderes mundiales —muchos de los cuales se han reunido en la cumbre del clima anual celebrada en Madrid— para priorizar las iniciativas de adaptación climática ante estos cambios rápidos y sin precedentes.

«Todos necesitamos agua. Somos un 90 por ciento agua, necesitamos agua dulce», afirma Michele Koppes, climatóloga y glacióloga de la Universidad de la Columbia Británica y autora del informe. «El agua de estas torres de agua está muy demandada y debemos comprender mejor cómo cambian».

¿Por qué importan las torres de agua?

Las regiones de alta montaña albergan más hielo y nieve en sus picos del que hay en cualquier otra parte del planeta, salvo en los polos. Más de 200 000 glaciares, montones de nieve, lagos de altura y humedales: en total, las regiones de alta montaña contienen casi la mitad de toda el agua dulce que usamos los humanos.

La nieve y los glaciares que cubren las montañas son fundamentales para más de 1600 millones de personas, más del 20 por ciento de la población actual del planeta. De hecho, es posible que el agua que bebes provenga de una fuente de alta montaña.

Las «torres de agua» de las regiones montañosas del planeta son como tanques enormes con válvulas. El sistema funciona más o menos así: la nieve cae, llena el tanque y se derrite lentamente con el paso de días, semanas, meses o años, una válvula natural que suaviza el patrón de expansión y contracción del caudal.

Esa constancia es importantísima. Importa a quienes viven en las regiones de alta montaña porque el deshielo lento y constante es menos destructivo que las precipitaciones intensas, que pueden provocar inundaciones repentinas o corrimientos de tierra. El caudal constante es mejor para los agricultores en las zonas altas y bajas, ya que dependen de un suministro hídrico estable o, como mínimo, predecible. También es importante para las ciudades y los pueblos, que necesitan agua todo el año, y para el mundo natural, ya que las regiones de alta montaña albergan casi la mitad de la biodiversidad terrestre del planeta.

«En el pasado, las montañas no se consideraban una de las partes fundamentales del sistema Tierra, como los bosques tropicales o los océanos. Pero ahora reconocemos que son igualmente importantes», explica Walter Immerzeel, experto en montañas y el clima de la Universidad de Utrecht y autor principal del informe.

El aumento de las presiones

Durante décadas, los científicos han advertido que el cambio climático afectaría a la cantidad de agua almacenada en las torres de agua de alta montaña y las vías de salida que toma ese agua. Las regiones de alta montaña están calentándose más deprisa que la media mundial; las temperaturas del alto Himalaya, por ejemplo, han ascendido 2 grados Celsius desde principios de siglo frente la media del planeta de 1 grado Celsius.

Se había predicho que los pequeños cambios en la cantidad de agua o el momento en el que fluye se traducirían en grandes presiones para las comunidades que ya tienen dificultades para usar el agua con prudencia. Pensaban que esto se aplicaría a comunidades pequeñas, como los agricultores de patatas de las cuencas altas del Indo, a grandes ciudades del desierto que dependen de las torres de agua, como Lima, y a países enteros que ya tienen conflictos por los derechos hídricos, como la India y Pakistán.

Pero hasta ahora nadie había cuantificado la importancia relativa de cada torre de agua del mundo; en otras palabras, cuán relevante es el agua que fluye desde esas regiones para las poblaciones de las zonas bajas. Tampoco se había creado un cómputo internacional completo de la vulnerabilidad de cada torre de agua al abanico de factores que podrían afectarlas: el clima cambiante, el mayor desarrollo de infraestructura y el consiguiente aumento del uso de agua, o la inestabilidad geopolítica, entre otros.

 

Continúe leyendo sobre esta interesante investigación en  NATIONAL GEOGRAPHIC

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