La deforestación está provocando enfermedades infecciosas en humanos
La deforestación está provocando enfermedades infecciosas en humanos

La deforestación está provocando enfermedades infecciosas en humanos

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Con la interrelación de los bosques, los agentes patógenos y el desarrollo de la civilización humana, la deforestación y otras alteraciones en el uso de las tierras han cobrado importancia como factores causantes de la aparición de enfermedades.

En 1997, nubes de humo se cernían sobre las selvas tropicales de Indonesia cuando se quemó un área del tamaño de Pensilvania para dar paso a la agricultura, los incendios se exacerbaron por la sequía.

Asfixiados por la neblina, los árboles no podían producir fruta, dejando a los murciélagos de fruta residentes sin otra opción que volar a otro lugar en busca de comida, llevando consigo una enfermedad mortal.

No mucho después de que los murciélagos se asentaran en los árboles en los huertos de Malasia, los cerdos a su alrededor comenzaron a enfermarse, presumiblemente después de comer fruta caída que los murciélagos habían mordido, al igual que los criadores de cerdos locales.

En 1999, 265 personas habían desarrollado una inflamación cerebral severa y 105 habían muerto. Fue la primera aparición conocida del virus Nipah en los seres humanos, que desde aquel entonces ha causado una serie de brotes recurrentes en todo el sudeste asiático. Es una de las tantas enfermedades infecciosas que generalmente se limitan a la vida silvestre que se ha extendido a las personas en áreas que están siendo taladas rápidamente.

En las últimas dos décadas, un creciente cuerpo de evidencia científica sugiere que la deforestación, al desencadenar una compleja cascada de eventos, crea las condiciones para una variedad de patógenos mortales, como los virus Nipah y Lassa, y los parásitos que causan la malaria y la enfermedad de Lyme.

Mientras continúa la quema generalizada en los bosques tropicales del Amazonas y en algunas partes de África y del sudeste asiático, los expertos han expresado su preocupación por la salud de los seres humanos que viven en las fronteras de la deforestación.

«Está bastante bien establecido que la deforestación puede ser un fuerte impulsor de la transmisión de enfermedades infecciosas», dice Andy MacDonald, ecólogo de enfermedades del Instituto de Investigación de la Tierra de la Universidad de California, Santa Bárbara.

«Es un juego de números: Cuanto más degrademos y despejemos los hábitats forestales, más probable es que nos encontremos en estas situaciones donde ocurren epidemias de enfermedades infecciosas».

Una conexión directa

Desde hace mucho tiempo se sospecha que la malaria, que mata a más de un millón de personas anualmente a causa de la infección por parásitos Plasmodium transmitidos por los mosquitos, va de la mano con la deforestación.

En Brasil, si bien los esfuerzos de control han reducido drásticamente la transmisión de la malaria en el pasado (reduciendo 6 millones de casos al año en la década de 1940 a solo 50.000 casos en la década de 1960), los casos han vuelto a aumentar constantemente en paralelo con la rápida tala de bosques y la expansión de la agricultura. A principios de siglo, había más de 600.000 casos al año en la cuenca del Amazonas.

El trabajo realizado a fines de la década de 1990 por Amy Vittor, epidemióloga del Instituto de Patógenos Emergentes de la Universidad de Florida y otros, sugirió una razón.

La limpieza de parches de bosque parece crear un hábitat ideal a lo largo de los bordes del bosque para que el mosquito Anopheles darlingi, el transmisor más importante de la malaria en el Amazonas, se reproduzca.

A través de cuidadosas encuestas en la Amazonía peruana, se descubrió un mayor número de larvas en las piscinas cálidas y parcialmente sombreadas, del tipo que se forma junto a las rutas cortadas en bosques y en los charcos detrás de escombros donde los árboles ya no absorben el agua.

«Esos fueron los [lugares] donde el Anopheles darlingi realmente disfrutó ser», recuerda Vittor.

 

 

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