Hallan en el espacio etanolamina, molécula clave en el origen de la vida

Hallan en el espacio etanolamina, molécula clave en el origen de la vida

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Un estudio reciente asegura haber encontrado la etanolamina, una molécula fundamental en la formación de la vida, por primera vez fuera de nuestro planeta

¿Cómo se originó la vida en la Tierra? Nadie lo sabe, pero conocer los ingredientes que la hicieron posible puede darnos pistas valiosas.

En un reciente estudio, un grupo de investigadores españoles afirman que detectaron uno de esos ingredientes en el espacio, muy cerca del centro de la Vía Láctea.

En el espacio están presentes varios de los ingredientes que hicieron posible que surgiera vida en la Tierra.

Se trata de la etanolamina, una molécula que está presente en la membrana de las células de todos los seres vivos y que ahora, por primera vez, se observó fuera de nuestro planeta.

«Esto nos puede ayudar a entender cómo se formaron las primeras células en la Tierra», le dice a BBC Mundo Víctor M. Rivilla, uno de los coautores del estudio desarrollado por el Centro de Astrobiología (CAB), un centro de investigación estatal de España, asociado al Instituto de Astrobiología de la NASA.

El hallazgo, además, deja abierta la posibilidad de que los ingredientes que hacen posible la vida estén presentes en otros lugares del universo distintos a la Tierra.

Las nube moleculares son lugares del espacio donde se forman nuevos asteorides y planetas.

¿Qué es la etanolamina y qué pistas nos da sobre el origen de la vida que conocemos?

Molécula clave para la vida

La etanolamina es una molécula que contiene cuatro de los seis elementos químicos fundamentales para la vida: oxígeno, nitrógeno, hidrógeno y carbono -los otros dos son el fósforo y el azufre-.

La etanolamina fue hallada a 100.000 años luz de la Tierra.

Además, es uno de los componentes de las membranas celulares, la capa protectora que recubre a las células de todos los organismos y que permite que al interior de ellas puedan ocurrir los procesos genéticos y metabólicos.

«Entender cómo se formaron estas membranas es un paso fundamental para entender cómo se formaron los organismos vivos», dice Rivilla.

¿Cómo la encontraron?

Anteriormente la etanolamina ya se había detectado en meteoritos, pero no está claro cómo ha llegado ahí.

Ahora, con la ayuda de dos radiotelescopios, Rivilla y sus colegas detectaron etanolamina en una nube molecular ubicada a 100.000 años luz de la Tierra.

Es posible que la etanolamina haya llegado a la Tierra con las lluvias de meteoritos.

En el espacio, las moléculas vibran y emiten fotones, que son partículas de luz.

«La forma en la que cada molécula vibra es como su firma», dice Rivilla.

Así, al detectar el rastro de los fotones dentro de la nube, los investigadores notaron que las vibraciones que estaban observando correspondían a millones de moléculas de etanolamina en esa nube en el centro de la galaxia.

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