Pilates: conoce donde se inventó este método de entrenamiento

Pilates: conoce donde se inventó este método de entrenamiento

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El método Pilates, o simplemente Pilates, es un sistema de entrenamiento físico y mental creado a principios del siglo XX por Joseph Hubertus Pilates; quien lo ideó basándose en su conocimiento de distintas especialidades, como gimnasia, traumatología y yoga

En sus principios, fue llamado Contrología (Contrology), por el propio Pilates, debido a que recalca el uso de la mente para controlar el cuerpo; pero buscando el equilibrio y la unidad entre ambos.

Knockaloe, un campo de prisioneros de la isla de Man, fue el extraño escenario donde se inventó este método de entrenamiento que cada día es más popular. Su inspiración fue más bizarra todavía.

Entre las imágenes de los campos de amapolas y las trincheras empapadas que conforman la memoria colectiva de la Primera Guerra Mundial, la presencia de campos de prisioneros de guerra en las Islas Británicas nos viene inmediatamente a la mente. Pero en el transcurso de la guerra, Gran Bretaña internó a casi 116.000 personas en campos repartidos por todo el país; desde el Alexandra Palace de Londres, hasta una antigua granja en la Isla de Man. Entre los prisioneros que terminó en este último estaba un boxeador y animador de circo alemán llamado Joseph Pilates.

El enemigo entre nosotros

Igual que miles de civiles alemanes, que vivían en Gran Bretaña en el preludio de la guerra, Pilates -nacido en Mönchengladbach en 1883- tuvo la desdicha de encontrarse en el lugar y momento equivocados.

A medida que los nubarrones del conflicto se iban acumulando, el sentimiento anti alemán había ido creciendo; arrojando sospechas sobre los hombres y mujeres alemanes que vivían y trabajaban en Gran Bretaña, una comunidad de aproximadamente 57000 personas en 1914.

A las 24 horas de declarar la guerra a Alemania el 4 de agosto de 1914, el gobierno británico promulgó la «Ley de Restricciones a los Extranjeros»; que definía a todos los ciudadanos alemanes en Gran Bretaña como «extranjeros enemigos». En consecuencia, cualquier varón alemán en edad militar que se encontrara en Gran Bretaña podía ser automáticamente detenido o internado, debido a la amenaza que se percibía para el pueblo británico.

Siendo un hombre soltero, con un dominio limitado del inglés y un nómada que viajaba con el circo, Pilates era un candidato fácil para resultar sospechoso. Mientras vivía en una casa de huéspedes en Blackpool, se vio obligado a registrarse como «extranjero» en una comisaría local

Poco después, fue detenido y enviado para ser interrogado en Sandhurst; antes de ser trasladado a lugares de internamiento temporal en Jersey, una isla localizada frente a la costa francesa del canal de la Mancha; y luego en Lancaster, en la costa noroccidental de Inglaterra.

Campo de internamiento de Knockaloe, Isla de Man, tal y como era en 1915. En su máxima capacidad, el campo -descrito en alemán como kriegsfangenenlager, o «campo de prisioneros de guerra» en el título de esta ilustración, dibujada por un interno- contenía más de 23.000 civiles. La mayoría eran alemanes, con algunos austro-húngaros y un pequeño número de internos turcos. Se cree que Pilates ocupó el campo 4, en el primer plano de este dibujo.
Fotografía de KNOCKALOE CHARITABLE TRUST / WWW.KNOCKALOE.IM

Pilates fue uno de los primeros civiles en convertirse en prisionero de guerra en Gran Bretaña durante la Primera Guerra Mundial; pero le siguieron miles de detenciones.

En mayo de 1915, un submarino alemán torpedeó el Lusitania, un lujoso crucero de pasajeros que navegaba de Nueva York a Liverpool; un acto infame, en el que murieron más de 1000 personas.

Este ataque, contra civiles ordinarios, intensificó el temor al concepto del «enemigo está entre nosotros». Aunque el Lusitania era ciertamente un buque civil, los alemanes sintieron que el ataque estaba justificado, ya que el barco llevaba un cargamento de unas 173 toneladas de munición de fusil y proyectiles; pero al no haber nacido de una provocación, el ataque indignó a la opinión pública británica y desencadenó una ola de disturbios xenófobos contra los hogares y negocios alemanes en las principales ciudades como Liverpool, Londres y Manchester.

A raíz de la presión pública, el gobierno británico amplió rápidamente la Ley de Restricciones a los Extranjeros, e introdujo una política de internamiento civil masivo para los «extranjeros enemigos» varones de entre 17 y 55 años. En noviembre de 1915, el número de prisioneros de guerra civiles había alcanzado los 32000.

La gran mayoría fueron recluidos en el Campo de Internamiento de Knockaloe, en la Isla de Man (en el norte del mar de Irlanda), que retenía a 23000 hombres en su momento álgido. Pilates se vio trasladado a Knockaloe el 12 de septiembre de 1915 y fue aquí, en las profundidades del confinamiento, donde afirmó que nació su sistema de ejercicios único.

Piensa como un animal

Desde sus estiramientos en el suelo hasta su equipo de acondicionamiento -similar a una máquina (a menudo comparado con los dispositivos de tortura medievales)-, quizá sea fácil imaginar cómo la experiencia del confinamiento en tiempos de guerra sirvió de inspiración para las tablas de ejercicios que evolucionaron hasta convertirse en Pilates.

Una vista más cercana de Knockaloe, donde los prisioneros masculinos de nacionalidades opositoras británicas de entre 17 y 55 años de edad fueron internados durante la Primera Guerra Mundial – un acto espoleado por el hundimiento del barco civil Lusitania por parte de Alemania en 1915, lo que provocó protestas locales contra la presencia de civiles alemanes en Gran Bretaña. Joseph Pilates llegó en 1915.
Fotografía de KNOCKALOE CHARITABLE TRUST / WWW.KNOCKALOE.IM
Vista del interior de una de las cabañas de internamiento, pintada por uno de sus inquilinos. La vida en el campo era básica, pero albergaba una suerte de escena cultural, con una orquesta, clubes deportivos, una biblioteca y varios círculos de artistas dentro de las 3 millas de alambre del campo.
Fotografía de KNOCKALOE CHARITABLE TRUST / WWW.KNOCKALOE.IM

En un atípico perfil de la revista Sports Illustrated de 1962 -publicado en vida- Pilates habló con el periodista Robert Wernick sobre su estancia en la Isla de Man. Allí describe la monotonía de la vida en la isla, donde pasaba los días observando el deterioro mental y físico de sus compañeros de prisión «sin nada que mirar, más que un ocasional gato corriendo tras un ratón o un pájaro». A sus ojos, la energía debilitada de los presos contrastaba con el dinamismo de los gatos callejeros que merodeaban por la prisión.

«¿Por qué los gatos estaban en tan buena forma, con los ojos tan brillantes, mientras que los humanos eran cada día más pálidos, más débiles, criaturas apáticas dispuestas a rendirse si cogían un resfriado o se caían y se torcían un tobillo?», se preguntaba.

Según cuenta, Pilates empezó a observar a los gatos y a analizar intensamente sus movimientos; dándose cuenta de que sus constantes estiramientos eran la clave de su vitalidad. Inspirado por estos movimientos, comenzó a desarrollar una serie de ejercicios para estirar los músculos humanos; y afirmó que los probó con sus compañeros que se vieron transformados por los resultados. Y así nació la «Contrología», como se conoció inicialmente el sistema de ejercicios, o al menos eso dice la historia.

El ejercicio físico -necesariamente reducido a deportes de poca monta como el boxeo o la gimnasia- era habitual en el campo, como esta demostración de gimnasia en 1915, que tuvo lugar no mucho después de la llegada de Pilates.
Fotografía de KNOCKALOE CHARITABLE TRUST / WWW.KNOCKALOE.IM
Se dice que la observación de Pilates de los gatos callejeros que se movían por el campamento -y de cómo se mantenían en forma con las escasas raciones- fue fundamental para el desarrollo de su técnica, que llamó Contrología. La resistencia, el equilibrio y el equilibrio son fundamentales para esta disciplina, que comparte muchas cualidades con la gimnasia, que tenía muchos seguidores en Knockaloe.
Fotografía de KNOCKALOE CHARITABLE TRUST / WWW.KNOCKALOE.IM

En esta entrevista, Pilates hizo algunas afirmaciones bastante atrevidas sobre la eficacia de la Contrología. Por ejemplo, le dijo a Wernick que los prisioneros a los que entrenó «terminaron la guerra en mejor forma que cuando la empezaron, y cuando la gran epidemia de gripe se extendió por todos los países que habían luchado en la guerra, ninguno de ellos se contagió».

Desde el punto de vista de la pandemia de COVID-19, un ejercicio milagroso que ofrece protección contra el virus de la gripe podría sonar como una noticia falsa. Pilates trató incansablemente de promover la Contrología como un sistema de curación para todo, pero, por supuesto, no hay pruebas que sostengan tal afirmación.

Sin embargo, la descripción de Pilates sobre el ambiente en el campo se asemeja a los relatos sobre la vida en Knockaloe.

«La enfermedad del alambre de espino»

A partir de sus inspecciones en los campos de internamiento de la Primera Guerra Mundial, el médico suizo Dr. Adolf Lukas Vischer acuñó el término «enfermedad del alambre de espino» para describir el efecto del confinamiento en la salud mental de los prisioneros que presenció.

Caracterizada por el aburrimiento, la confusión, los pensamientos nublados y la amnesia, los síntomas de la enfermedad del alambre de espino reflejan la reflexión de Pilates sobre el estado mental de sus compañeros de prisión. La enfermedad de las alambradas, equivalente a los efectos persistentes de la «neurosis de guerra» que sufrían los que estaban en el frente, encarnaba el trauma de la guerra para los que estaban encerrados lejos de los campos de batalla.

A los prisioneros se les permitía participar en actividades para aliviar la carga psicológica. Las sociedades de música, teatro y deportes eran una característica clave de la vida en Knockaloe. Un vistazo al periódico dirigido por los prisioneros proporciona una rara visión de la época de Pilates en el campo. Un artículo publicado en enero de 1917 lo menciona como árbitro de un controvertido combate de boxeo, lo que confirma que puso en práctica sus conocimientos deportivos.

Pero más allá de este puñado de pruebas y de las anécdotas del propio Pilates, apenas se conservan detalles sobre su vida en Knockaloe.

Joesph «Joe» Pilates en su estudio de Nueva York con un cliente – parte de una serie de imágenes tomadas por el fotoperiodista I.C. Rapoport en 1961, cuando Pilates tenía 78 años y aún era un entusiasta estudiante de su propio método.
Fotografía de I C RAPAPORT / GETTY

«Hay muchos ‘quizás», dice Alison Jones, presidenta del Knockaloe Charitable Trust, una organización de voluntarios de la Isla de Man que trata de preservar las historias de los internos del campo para las generaciones futuras. «Más tarde, habló de haber trabajado en uno de los hospitales del campo y de haber utilizado los muelles de las camas del hospital para desarrollar las primeras formas de lo que se convirtió en el clásico equipo de Pilates. Todo esto es ciertamente plausible, pero no tenemos todavía pruebas concretas.»

«Hay que recordar que hubo más de 30 000 hombres que pasaron por el campo. Siempre tenemos noticias de descendientes de antiguos internos que tienen nuevos documentos o artefactos que compartir. El hecho de que aún no tengamos detalles más específicos sobre Pilates no significa que no pueda llegar algo». 

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