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Diferencia entre PCR y antígenos en el diagnóstico de COVID-19

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Estos exámenes, que se practican con el hisopado nasal y oral, son los empleados para determinar el contagio por covid-19. Revisemos sus ventajas y desventajas.

Diferencia entre PCR y antígenos

Esas son las formas de detectar el coronavirus.

Sobre todo requeridas con mayor demanda ahora que la variante ómicron del covid-19 ha generado un impresionante número de casos en el mundo.

Veamos, entonces, las ventajas y desventajas de ambos test.

Diferencia entre PCR y antígenos: reacción en cadena de la polimerasa

La prueba PCR o RT-PCR, “reacción en cadena de la polimerasa”, es considerada el «estándar de oro» por la Organización Mundial de la Salud.

Eso significa que para la OMS brinda los resultados más confiables.

Se realiza frotando un hisopo de algodón flexible en la punta en la parte posterior de la nariz y boca.

Ello para recolectar una muestra del paciente que permita detectar la presencial del material genético del coronavirus.

Se aconseja tomar la muestra entre el tercer y séptimo día después de la aparición de los síntomas.

Esto se debe a que detecta el ARN, el material genético del virus, y dicho lapso es el período de la infección cuando hay mayor actividad viral.

Sin embargo, hay casos en que se solicita la prueba el primer día o incluso el décimo después de los síntomas.

PCR y prueba de antígenos

No obstante su alto grado de confiabilidad, existen desventajas como su costo y que los resultados pueden demorar más de un dìa.

«La RT-PCR es un método que requiere profesionales altamente capacitados y equipos de alta complejidad, que no están fácilmente disponibles en todos los laboratorios».

Estas declaraciones corresponden al patólogo Wilson Shcolnik, presidente de la junta directiva de la Asociación Brasileña de Medicina Diagnóstica.

También está disponible el PCR-Lamb, que igualmente investiga la presencia de ARN viral en saliva.

Pero no es tan preciso como el RT-PCR.

«El Lamp puede ser una buena alternativa cuando no se dispone de RT-PCR», dice el especialista.

Otra alternativa que se ha usado con la epidemia de gripe H3N2 son los paneles virales.

La prueba es capaz de analizar y diferenciar, entre otros patógenos, si la persona ha sido atacada por el covid-19, la influenza o el virus respiratorio sincitial.

Diferencia entre PCR y antígenos: El test rápido

La prueba de antígenos, por su parte, es conocida como la «prueba rápida».

Los profesionales de la salud la consideran un método «menos sensible».

Es decir, que sus resultados son un poco menos confiables que la RT-PCR.

La tasa de falsos negativos – cuando la prueba indica equivocadamente que la persona no tiene el virus – es ligeramente más alta en las pruebas de antígenos.

Para evitarlo los expertos aconsejan repetir la prueba de antígenos durante varios días consecutivos, incluso, toda la semana.

De esta manera es posible garantizar la detección del coronavirus en alguna fase del proceso infeccioso, en el caso de portarlo realmente la persona examinada.

PCR y prueba de antígenos

Su menor precio y la celeridad del informe respectivo son algunas de las ventajas de la prueba de antígeno, la cual ofrece el resultado positivo o negativo en apenas 15 o 30 minutos.

En Brasil, la infectóloga Carolina Santos Lázari, de la entidad médica privada Grupo Fleury, es categórica en tal sentido.

«Las pruebas de antígenos son capaces de entregar el resultado en un plazo más corto, sin necesidad de centralizar muestras e informes»

«Pueden ser de gran utilidad en una situación de alta demanda», afirma.

«Estas pruebas brindan un apoyo importante para un diagnóstico temprano y rápido, capaz de interrumpir las cadenas de transmisión del virus en la comunidad», completa la diplomada.

Buscando el nucleoclápside

El test busca la proteína N o nucleoclápside, una de las estructuras del coronavirus.

Al igual que el PCR se efectúa con hisopado nasal y oral, usualmente tres días después del inicio de los síntomas del covid-19.

«Este tiempo de espera es deseable porque el paciente puede tener una carga viral menor en los primeros días, lo que reduce la sensibilidad de la prueba de antígeno y puede conducir a un resultado falso negativo».

Así lo manifiesta el infectólogo Alberto Chebabo. El declarante labora en Dasa, una red privada de laboratorios y centros hospitalarios de la nación amazónica.

Chebabo también es director del Hospital Universitario Clementino Fraga Filho, de la Universidad Federal de Río de Janeiro.

«Si el individuo se somete a una prueba de antígeno tan pronto como siente los primeros síntomas y el resultado es negativo, esto no excluye totalmente la posibilidad de un diagnóstico posterior de covid», asevera.

Ambas pruebas, tanto el PCR como la de antígeno, deben tener lugar cuando se presentan los síntomas típicos del coronavirus.

A saber fiebre; tos; cansancio; pérdida del gusto y el olfato; dolor de garganta, de cabeza y del cuerpo; diarrea; e irritación en la piel o los ojos, entre otros.

Otra situación que requiere un examen es cuando el individuo ha tenido contacto cercano con alguien que sospecha o ha sido diagnosticado con el mal.

«Algunos países también tienen políticas para distribuir las pruebas como una forma de detección, con el objetivo de identificar a los pacientes sin síntomas y aislarlos temprano, antes de que sigan transmitiendo el virus», destaca Chebabo.

Tomado de BBC News Mundo, El Universo, ASCIRES Grupo Biomédico.

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